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FIRMAS DE FaCES

El fantasma del etanol / D. F. Maza Zavala

El fantasma del etanol / D. F. Maza Zavala

La persistencia de niveles nominalmente elevados de precios del petróleo propicia la búsqueda de alternativas para las necesidades de combustible. El gas natural asociado o no a la extracción del petróleo es uno de los más inmediatos y utilizados, pero tiene sus inconvenientes y limitaciones. El carbón mineral es otro combustible, históricamente presente en todas las combinaciones energéticas, pero también con restricciones en su manejo y la contaminación ambiental. La hidroelectricidad es una alternativa “limpia” y relativamente barata, aunque sujeta al riesgo de que las fuentes hidráulicas que la alimentan sufran agitación o fluctuaciones amplias. Ahora se recurre al etanol, un producto derivado de vegetales como la caña de azúcar, el maíz y desechos, que pretende presentarse como un sustituto del petróleo. Para producir etanol se requieren cultivos en gran escala de superficies agrícolas extensas y apropiadas y a costos diferentes en distintas regiones del globo. El etanol tiene la ventaja de no ser contaminante y de que las fuentes que lo producen son renovables. Según estimaciones de expertos, en el largo plazo, en el mejor de los casos, el etanol podrá complementar al petróleo y el gas, en una proporción no superior al 15% del total de la “dieta energética” y sólo principalmente como combustible liviano, al nivel de la gasolina, pero no para los requerimientos de combustibles pesados o semipesados (diesel oil, fue oil y otros), por lo que no es en verdad una amenaza para la preponderancia del petróleo y del gas. Inclusive países petroleros, como el nuestro, pueden ensayar la producción del etanol para enriquecer su balance energético. Hay que mencionar, por ahora, que para obtener ese producto hay que procurar un equilibrio entre el consumo de maíz y caña de azúcar para necesidades humanas y el consumo posible para aplicaciones energéticas. Lo importante es que el etanol no es una amenaza real para los derivados del petróleo.

Últimas Noticias, Pulso de la Economía, 18-03-2007.

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